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Nueva definición de planeta

Posted by gruponexus en agosto 21, 2006

Escépticos se mostraban la mayoría de científicos antes y al principio de la búsqueda de planetas extrasolares. Un trabajo que resultaba desesperante para los astrónomos por su falta de respuestas, hasta que el 6 de octubre de 1995 fue anunciado oficialmente, por Michel Mayor y Didier Queloz del Observatorio de Ginebra, el descubrimiento del primer planeta extrasolar. Su nombre 51 Pegasi b. No obstante el satélite Hipparcos capturó el 17 abr 1991 uno de los tránsitos por el disco de la estrella HD 209548, cuatro años antes evidenciando el primer descubrimiento, datos que sin embargo no fueron publicados hasta el año 1997.

A 21 de junio de 2006 se conocen 166 sistemas planetarios extrasolares, que en su conjunto contienen 194 planetas. Más de 20 de ellos representan sistemas planetarios extrasolares múltiples (con más de un planeta). El más semejante a la Tierra, en masa, es el OGLE-2005-BLG-390L b, descubierto en 2005, y cuya masa vale unas 5,5 veces la masa de la Tierra. El primer sistema extrasolar con más de un planeta descubierto fue Upsilon Andromedae.

Y el pasado 29 de julio el Instituto Tecnológico de California (Caltech), en una investigación financiada por la NASA, confirmó la existencia del que denominaban “décimo planeta del Sistema Solar”: un cuerpo de roca y hielo conocido como 2003-UB313 ( bautizado con el nombre de “Xena” en honor a la princesa guerrera que aparecía en una popular telesererie) que orbita alrededor del Sol a una distancia de 97 unidades astronómicas (14.400 millones de kilómetros).

Como consecuencia del descubrimiento de tal cantidad de nuevos planetas, la enorme diversidad que en ellos se observa y la polémica que lleva ya varios años de si Plutón debe considerarse planeta o no, la Unión Astronómica Internacional (UAI) prepara ya una nueva definición de lo que es considerado como “planeta“.

Sin duda una gran evolución en un espacio de tiempo muy breve y en compañía de la gran incógnita de si existe “vida inteligente” en otros lugares del universo. Algunos astrónomos afirman que en no más de 20 años se tendrá información de algún descubrimiento contestando esta gran pregunta:

“La esperada resolución de la Unión Astronómica Internacional llega ya. Dos años lleva una comisión (el Planet Definition Comitee presidido por Owen Gingerich y con varios expertos internacionales en nomenclatura, historia…) intentando consensuar una definición para el término “planeta”, con la llegada de nuevos objetos transneptunianos como Sedna, Quaoar, 2003 UB313 (o Xena, informalmente), algunos como Plutón y otros más grandes. ¿Qué es lo que han decidido? Veámoslo, aunque todavía es una proposición de la comisión que deberá ser (o no) aprobada en la Asamblea General de la IAU-UAI que comenzó el pasado 14 de agosto en Praga.

La propuesta es poner, así al pronto, 12 planetas. La lista se hace mayor, señoras y señores. Aparte de los ocho clásicos -nueve con Plutón, cierto…- (¿pueden decirlos todos? Ajá: y ¿por qué usaron el orden de alejamiento al Sol? ¿Podrían repetirla de mayor a menor tamaño? Gracias… Sigamos) tenemos cuatro más… por el momento, porque vendrán más. Por el momento serán planetas también Ceres, Caronte y 2003 UB313 -a falta de nombre definitivo-. De esta forma la lista será:

Mercurio – Venus – Tierra – Marte – Ceres – Júpiter – Saturno – Urano – Neptuno – Plutón – Caronte – 2003 UB313

Plutón y Caronte a veces están más cerca del Sol que Neptuno, y como Plutón y Caronte coorbitan, la distancia al Sol no es exactamente el criterio. Pongamos el semieje mayor y en el caso de Plutón y Caronte, pues eso, la antigüedad en el censo.

Esta resolución se basa en una nueva definición de planeta, que va a ser un cuerpo que satisfaga ciertas condiciones: en primer lugar, debe estar en órbita en torno a una estrella, pero sin ser una estrella él mismo; en segundo, ha de tener masa suficiente para que tenga forma aproximadamente esférica (algo que sucede cuando la masa es superior a 5 x 1020 kg y diámetro mayor que 800 km: entonces la autogravitación da esa forma esferoidal…) Tal y como está en la redacción:

“A planet is a celestial body that (a) has sufficient mass for its self-gravity to overcome rigid body forces so that it assumes a hydrostatic equilibrium (nearly round) shape, and (b) is in orbit around a star, and is neither a star nor a satellite of a planet.”

La resolución crea, además, un nuevo término, plutón (con minúscula), para determinar a objetos que orbiten más allá de Neptuno (con periodos orbitales de más de 200 años). Los plutones suelen tener elevadas inclinaciones de su órbita con respecto a la eclípitca, y con elevada excentricidad. Plutón, Caronte y 2003 UB313 son “plutones”. A Quaoar y Sedna se les dejará sin alcanzar el estatus de planeta, como objetos transneptunianos, el primero un “kuiper” (aunque esta definición no la van a poner, se refiere a los objetos del cinturón de Kuiper) y el segundo un “oort” (idem: en este caso el cinturón de Oort). Hay que hacer notar que en castellano la cosa parece bastante lógica, pero en el inglés, Plutón es “Pluto”, y a estos cuerpos se les va a llamar “plutons”: lo de la “n” es nuevo para los angloparlantes.

Hasta el 24 de agosto a las 14 horas no se votará la resolución final que, ya desde hoy (la nota de prensa tenía embargo hasta las 8:00 hora de Praga) se da a conocer públicamente. En los debates, que tendrán su enjundia, veremos qué se refina de la misma, aunque parece que hay cierto consenso en conseguir que salga tal y como se ha planteado.”

Imágenes

Texto original del fragmento: infoastro.com

Fuente: iau2006.org y wikipedia.org

 

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